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作为一名植物学工作者,每天回答最多的问题就是夺命三连问:这个植物能吃吗?好吃吗?怎么吃?当然了,不同植物的出场频率差别很大,因为不同物种的长相和吸引力可以说是天差地别。今天,我们就来认识一个经常被人问起的明星物种,它就是蛇莓(Duchesnea indica)。蛇莓可以说是最像草莓的果子,红彤彤的“果实”在草丛中异常醒目,在绿色背景的陪衬下,新鲜和美味的感觉呼之欲出。垂涎欲滴也是人之常情啦。

蛇莓的“果实”看上去十分诱人。图片:4028mdk09 / Wikimedia Commons

蛇莓的“果实”看上去十分诱人。图片:4028mdk09 / Wikimedia Commons

但是,爸妈就是不让我们吃。不让吃的理由是,“蛇莓表面都有蛇爬过,沾上了蛇的口水,所以蛇莓都是有毒的,千万不能吃。”虽然老话说,不听老人言,吃亏在眼前,但在野外,我们还是忍不住会摘下那些成熟的蛇莓果子,慢慢咀嚼。吃了蛇莓,人也没有啥异样的反应。莫非是吃得太少,毒性没有发作吗?

长着一张草莓的脸

蛇莓是蔷薇科蛇莓属的植物,这个属有5~6种植物,分布在中国的只有两种,分别是蛇莓和皱果蛇莓(D. chrysantha)。这两个物种很容易区分,最典型的区别在“果子”的颜色,前者的“果子”是鲜红色的,而后者的“果子”是粉红色的。这个“果子”其实不是蛇莓的果实,而是它的花托。而“花托”上的芝麻粒儿一样的小硬颗粒,才是真正的果实。

皱果蛇莓的花托是粉红色的。图片:Sphl / Wikimedia Commons

皱果蛇莓的花托是粉红色的。图片:Sphl / Wikimedia Commons

蛇莓是草莓的远房亲戚,很多时候被称作野草莓。作为相亲相爱的姊妹属,蛇莓属和草莓属(Fragaria)有着共同的特征,那就是发达的肉质花托,和花托上面许多小小的果实。果实成熟后,红色的肉质花托就显得更诱人了。它们用富含营养的肉质花托,吸引动物来取食,从而借助动物的消化系统,传播种子。

在之前的物种日历中,已经有很多文章介绍过“真果实”和“假果实”。菠萝看上去麻麻赖赖的大“果实”,其实是许多小小的果实,生长在花序轴上。我们吃的腰果是腰果树的种子,在生前有一个超大的果托长在它上面,这个果托酸甜多汁,也可以当水果吃。这些结构都是为了引诱动物,传播种子而产生的。在自然界,开花植物传播种子的方式,经历了漫长的演化过程,任何可以被利用的资源,都会被放在合适的地方。

那么,蛇莓和草莓又有什么区别呢?最典型的区别在花朵上,蛇莓的花是黄色的,而草莓的花则是白色。只不过,蛇莓和草莓结出果子的时候,我们已经很少能看见花朵了。另外一个区别是萼片,就是红色花托下面的绿色小片片,靠里面的一圈叫萼片,外面的一圈叫副萼片。草莓和蛇莓都有5个萼片,5个副萼片,蛇莓的副萼片要比萼片大,而草莓的副萼片比萼片小一点。

蛇莓的花托,外侧一圈扑克牌“草花”形的是副萼片,内侧一圈尖尖的是萼片。图片:Shyamal L. / Wikimedia Commons

蛇莓的花托,外侧一圈扑克牌“草花”形的是副萼片,内侧一圈尖尖的是萼片。图片:Shyamal L. / Wikimedia Commons

我们经常吃的草莓(Fragaria × ananassa),是两种野生草莓属植物弗州草莓(F. virginiana)和智利草莓(F. chiloensis)杂交的后代,它的果实是黄白色的,蛇莓的果实是红色的,很好区分。但有些野生的草莓属植物,果实和蛇莓一样是红色,但蛇莓和它们还是有些区别的。通常来说,蛇莓花托上的小果实突出在花托表面,而草莓属植物的果实则微陷或者深陷在花托之中。这就足以让我们在绝大多数情况下,分辨出蛇莓和草莓属植物了。

干燥的蛇莓花托,上面有一粒粒细小的果实。图片:Roger Culos / Wikimedia Commons

干燥的蛇莓花托,上面有一粒粒细小的果实。图片:Roger Culos / Wikimedia Commons

另外一类在野外常见的小野果,是悬钩子属(Rubus)的成员。这个属出产很多美味的果实,有些种类,比如红树莓(R. idaeus),人们把它们当成水果种植。

野生的红树莓果实。图片:mako / Wikimedia Commons

野生的红树莓果实。图片:mako / Wikimedia Commons

悬钩子属也是蔷薇科的成员,有许多种类的果实鲜红可爱,跟蛇莓属植物有几分相似。但要区分它们也不难,悬钩子属的果实,是由许多小核果组成的聚合果。在《从百草园到三味书屋》里,鲁迅形容为“像小珊瑚珠攒成的小球”的覆盆子,就是悬钩子属的植物,可能是蓬蘽[lěi](R. hirsutus)的果实。

蛇吃素?别开玩笑了

好了,认出蛇莓和草莓之后,关键的问题就来了,蛇莓这东西到底能不能吃?

对人类而言,蛇莓的“果实”并没有明显的香气,也没有明显的甜味。所以呢,即便是作为尝鲜的野果子,蛇莓也显得不够称职,只能给小朋友过家家的时候当道具。然而在野外碰上这种长相诱人的果子,还是让人有尝试的冲动,毕竟免费的果子对人的吸引力是巨大的。不花钱的东西,到嘴里的感觉就不一样了。

蛇莓的花是黄色的。图片:Jrosenberry1 / Wikimedia Commons

蛇莓的花是黄色的。图片:Jrosenberry1 / Wikimedia Commons

但是捆绑在蛇莓身上的“魔咒”是真还是假呢?蛇莓究竟有没有毒,一直都有争议。有人说,可以随便吃,完全不用担心;也有人认为吃蛇莓要小心,吃多了可能会拉肚子。湖南吉首大学做过一项对蛇莓毒性的研究,给小鼠灌喂了大量的蛇莓干燥粉(相当于50公斤重的人,一天吃下一公斤蛇莓),没有出现异常反应,所以蛇莓可以说是无毒的。至于那个蛇流口水的传说,稍加分析,就会觉得漏洞百出:首先蛇毒要通过破损的伤口进入体内,才对人有毒性;再者毒蛇并不是全身有毒,蛇的唾液并没有毒,毒液储存在毒腺之中,只有防御和攻击的时候才会释放;另外,蛇不会随便把口水涂在果子上,因为它们不吃素啊。

森林草莓的花、花托和果实。它的花托和果实,都与蛇莓十分相似,但味道比蛇莓好。图片:xulescu_g / Flickr

森林草莓的花、花托和果实。它的花托和果实,都与蛇莓十分相似,但味道比蛇莓好。图片:xulescu_g / Flickr

但是,为什么还有人言之凿凿地说蛇莓有毒呢?可能与蛇莓的生存环境有关系。蛇莓特别喜欢生长在半阴半湿的田埂边上,不仅农家肥可能沾到这里,来来往往的牲畜粪便也随时可能落到蛇莓的果子上。这些米田共里,很可能就存在着致病的微生物,所以,吃了蛇莓确实有可能闹肚子,但是闹肚子的原因并不是蛇的口水(所以,免费的小红果果,你还想吃吗?)。

不好吃,但可以再就业

虽然蛇莓的果子不够可口,没有被驯化成水果的潜力,但是拥有强大生命力的蛇莓,却有可能成为优秀的草坪和绿地植物。特别是那些急需覆盖的裸露沙土地,种植蛇莓是个不错的选择。

是不是很诱人呢?图片:cogdogblog / Wikimedia Commons

是不是很诱人呢?图片:cogdogblog / Wikimedia Commons

蛇莓对生长环境不挑拣,各种沙土,黄土,腐殖土等等都可以成为蛇莓良好的生长基质。不过它不耐晒,所以通常需要半阴的环境才能茁壮成长。这恰好为园林工作者提供了一个绿化植物的特殊选择。在一些光照不足,草坪不适宜生长的地方,可以让蛇莓安家落户,倒也是物尽其用了。

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