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人参在东亚地区具有至高无上的地位,被称为“百草之王”。

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在民间,人参被认为是 “大补”之物,具有“滋阴补生”“扶本固本”“大补元气”“补脾益肺”“生津安神”等神奇功效。在武侠小说中,“百年老山参”几乎就是起死回生的神药。比如《天龙八部》中,萧峰无意中重伤了阿紫,用真气也只能为她续命而不能治愈,就带着她去长白山寻找人参。在寻找人参是遇到了完颜阿骨打,才有了后来遇到耶律洪基,以及后续的一系列波澜壮阔的故事。(如果萧峰看过科普,知道人参没有那神效,天龙八部的故事也就完全不同了……)

到了现代,人参的“传说功效”越来越多。医学界和生物学界的科学家们,也想搞清楚这些神效到底是真是假,也就对它进行了许多研究。

如果在学术论文数据库中去搜索,可以找到无数研究,足以让人眼花缭乱。

如果稍微进一步浏览这些研究,发现多数是提取分离其中的“生物活性成分”,确定分子组成,确定生化特性,以及在通过细胞实验和动物实去研究这些提取物的“生物活性”。到目前,研究比较多的“活性成分”是人参皂苷,此外多糖和黄酮的研究也有不少。
从这些细胞实验和动物实验中,可以“推测”它们在医疗与保健中“可能有”各种“潜在的应用”。不过,对于这些研究,美国NIH做了一个让人参爱好者和相关产业极度尴尬的总结:

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这个总结极为简单明确:

第一、关于人参的人体研究很多,但是研究质量高的很少,所以对人参健康功能的了解很有限;

第二、目前,没有任何结论性的证据支持人参的任何健康功效。

不过,这不影响美国人民通过人参来赚钱。美国不长人参,不过他们找到了一个在植物分类上跟人参同属不同种的近亲,中国人称之为“西洋参”。许多人会望文生义地理解为“来自于西洋的人参”,在中国市场上也颇有号召力。虽然这也是为美国农民增加收入的“出口创汇”产品,不过美国科学界对它的总体评价跟人参很类似:有一些初步研究显示“似乎有”一些功效,但科学证据很不够。

当然,人参这东西毕竟不是常规的粮食蔬菜,其中总含有一些“非常规”的活性成分。人吃了之后,难免会有各种反应。只不过,人们会把这些反应当做“有效”“真厉害”。比如有许多人提到的“吃了流鼻血”,就被认为是“大补”的反应。(如果是一种现代药物吃了流鼻血,人们就该去索赔了……)

当然,就像许多人说的,“从古到今人们吃了那么多人参,也没见什么中毒的”。从目前所报道过的信息来看,短期、少量吃人参也没有明显问题。不过人参中有一些“类激素”物质,大量或者长期服用可能带来一些危害,而这种危害不通过现代科学的实验研究,是无法靠“消费者体验”来发现的。在科学研究中,发现的人参“常见副作用”是影响睡眠。这跟传说中的“安神”功效正好相反,不过人们也会把这种刺激作用理解为“大补”了。其他不常见的副作用还有月经失调、胸口疼痛、心率增加、头痛等等。

对于孕妇、产妇以及儿童,人参的安全性数据很少,从谨慎保守的角度出发,最好是不要食用。尤其是孕妇,有报道显示人参有成分导致了动物的出生缺陷——从科学证据的“可靠性”出发,这样的报道并不能“证实”人参能导致出生缺陷,不过从“安全优先”的原则出发,还是不值得去尝试人参的。

咖啡是许多人的日常饮品,其中的咖啡因能够刺激神经,加快心率。而人参,也有类似的作用。如果服用人参的时候大量摄入咖啡因,就有可能“强上加强”,大大增加心率和血压,想起来还是有点吓人的。

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