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20年以前,我还是个小屁孩。有一天,我在报纸上看到一则新闻,说科学家发射了一个土星探测器,叫做卡西尼-惠更斯号,将于2003-04年到达土星。

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当时学校的口号叫“做好21世纪的接班人”,21世纪听起来还有好几年呢,2004年就更加遥远了。

后来我才明白,从地球飞到土星并不一定需要花那么久的时间。为了节约燃料,卡西尼-惠更斯号在发射升空后,没有直接朝土星飞,而是走了一条曲折的路线。

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它先后绕过金星(两次),绕过地球,绕过木星,利用引力弹弓效应,从这些行星的身上偷取速度(动量)。飞了7年以后,它才在2004年时进入环绕土星的轨道。

抵达土星后不久,惠更斯号就跟卡西尼号分离,在2005年时降落在泰坦上,也就是土星的第6颗卫星上(因为当时的科学家认为,泰坦上的环境特别适合孕育原始生命)。  

在接下来的13年时间里,卡西尼号不断在土星周围盘旋,观察土星和它的卫星伙伴们。卡西尼号拍了很多照片,让地球上的我们看到了土星世界的细节。

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9月15日,卡西尼号将会完成最后一个任务:掉进土星的大气层中。

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土星的半径是地球的9倍多,上面并没有土,只有氢、氦和少量的杂质,而且它的密度比水还轻。如果卡西尼在土星上结束,它会以什么方式死去呢?

我想象,在进入土星大气之前,它可能会看到极为壮观的风暴。

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不过,这两张照片不完全是真的,它们都经过了科学家的后期处理。卡西尼见到的风暴的原始模样可能更加单调阴暗,充满危险的气息。

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如果卡西尼号能在500 米/秒的土星风暴中坚持下来,它将会穿过一层霾,到达80公里厚氨冰云层。正是这层氨冰云层让土星看起来有了土的颜色。

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再往深处掉落,卡西尼号可能会见到50公里厚的氢硫化铵冰云层,然后才是真正的水结成的冰。根据土星的行星模型,冰下面不是陆地,而是液态的氢,以及在土星自身质量的高压下形成的液态金属氢。 

如果卡西尼号掉落在一块石头上,也许经过亿万年后,未来的人类有能力再次找到它的残骸,就像现在的人类曾经在南极找到过从遥远火星飞来的陨石。  

可是卡西尼掉进了土星里,土星不是石头,而是一团充满了变数的混合物。人类可能再也无法见到它了。  

艺术家曾经画出了他们眼中的卡西尼号掉进土星大气层的场景。

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在艺术家眼中,这不是一场永别,更像是远方的游子回家。  

在绕着土星盘旋了那么多圈以后,卡西尼号也许真的相信,土星就是它的家。  

再见,卡西尼。

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4 Responses to “卡西尼号:不是永别,是远方的游子回家”

  1. 哈哈哈说道:

    谢谢

  2. 匿名说道:

    这个标题,算什么风格呢?读者体?为了所谓的艺术、情感的需要去扭曲人们对事务直接真实的理解?

  3. 匿名说道:

    感谢博主的精彩分享!
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  4. 匿名说道:

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