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【5月24日,地球将穿越209P林尼尔彗星撒落的尘埃带,我们有可能遭遇一场前所未有的流星雨,辐射点位于北极星附近的鹿豹座。图片来源:Universetoday.com】

拿出你的日历,翻到5月24日那一天,在上面画一个圈。这一天,你或许有机会亲眼见证一个新的流星雨的诞生。

每当地球从一团尘埃云中穿过时,尘埃如雨一般闯入地球大气层,在高层大气中划出一道道亮光,流星雨便出现了。不同的尘埃云会带来不同的流星雨,由于它们总在相同的地点与地球轨道相交,特定的流星雨便总会在每年固定的日期前后出现——比如每年8月13日前后达到极大的英仙座流星雨,以及每年12月13日左右达到高潮的双子座流星雨。

但是偶尔,当一颗新的彗星抛撒出一团前所未有的尘埃云并首次与地球相遇时,便会出现一场此前从来没有发生过的流星雨。5月24日可能出现的流星雨,便属于这种情况。这场所谓的5月鹿豹座流星雨(May Camelopardalids),是由周期彗星209P林尼尔(209P/LINEAR)撒落的尘埃引起的。根据某些预测,今年的鹿豹座流星雨可能会上演一场好戏,甚至可能与每年8月出现的著名的英仙座流星雨相媲美。

209P林尼尔彗星是2004年2月由林肯近地小天体研究项目(Lincoln Near-Earth Asteroid Research project)发现的。这个项目由美国航空航天局(NASA)、麻省理工学院林肯实验室及美国空军合作,英文缩写为LINEAR——这颗彗星也因此而得名。

这颗彗星个头不大,估计彗核直径只有600米(做个比较,著名的哈雷彗星直径约为11千米)。刚被发现时,由于活动微弱,发现者一度错把它当成了一颗小行星,直到一个月后才被著名彗星猎手罗伯特·麦克诺特(Robert McNaught)验明正身。每隔大约5年,这颗彗星便会深入到地球轨道内侧,通过近日点一次。而它上一次过近日点,则在刚刚过去的5月6日。

【2014年4月14日拍摄的209P林尼尔彗星,目前它的亮度只有17等,比肉眼可见最暗恒星还要暗大约2.5万倍。这颗彗星在1898年-1919年间喷出的物质,预计将在5月24日撞上地球,形成一场流星雨。图片来源:Universetoday.com】

2006年,芬兰流星专家埃斯科·李蒂宁(Esko Lyytinen)和NASA艾姆斯研究中心的彼得·詹尼斯肯斯(Peter Jenniskens)在《流星雨和它们的母体彗星》一书中率先预见,地球将于2014年5月底穿过林尼尔彗星在19世纪初喷出的尘埃云。按照他们当时的说法,结果将是一场壮观的流星爆发。

后来有很多流星研究者,包括目前正在加拿大西安大略大学攻读博士学位的叶泉志,都证实了这个预言的一部分,那就是——地球确实会在5月24日,从林尼尔彗星留下的那团尘埃云中穿过。叶泉志在接受果壳网采访时说:"所有的研究者都发现,地球将遇到林尼尔彗星在几十年的时间内喷出的物质。"

余下的部分分歧在于,等着闯入地球大气层化为流星的尘埃到底有多少。这一切都取决于近200年前,这颗彗星喷发出这团尘埃时究竟有多活跃。可惜,这颗小彗星被人发现也只有10年的历史,事后追溯到的最早观测记录也仅止于2003年,就不用说更久远以前的19世纪初了。

好在,天文学家还可以用猜的,当然并不是毫无依据地乱猜。叶泉志说:"他们可以根据对其他不同大小的彗星所做的观测,拟合出一条曲线,来估计林尼尔彗星的活动强度。"

依据这样的模型,2013年法国巴黎天文台的流星专家热雷米·沃巴永(Jérémie Vaubaillon)预测,这场流星雨的天顶极大流量可达每小时100-400颗,而俄罗斯的米哈伊尔·马斯洛夫(Mikhail Maslov)的预测则是每小时100颗左右。如果这两个预测准确的话,5月24日的流星雨至少可以跟英仙座流星雨媲美。

【按照一些乐观的预测,5月24日的流星雨或许能够与8月著名的英仙座流星雨相媲美。图为2013年8月13日凌晨的英仙座流星雨。图片来源:Steed】

不过,叶泉志和加拿大西安大略大学教授保罗·魏格特(Paul Wiegert)给出的预测没有这么乐观。他们在上述"猜测"的基础上,又加入了近几年来对林尼尔彗星活动强度的观测数据。叶泉志说:"由于林尼尔彗星近年来的活动非常微弱,我们的实际估计值要低1-2个数量级,也就是天顶流量每小时10颗这样的水平。"如果他的预测是对的,这场流星雨就没什么好看了。这种方法有一个前提假设,那就是"彗星的活跃程度在几百年内没有很大的变化",叶泉志向果壳网坦言,"这可能对,也可能不对"。

无论如何,5月24日,地球会从209P林尼尔彗星喷出的尘埃带中穿过。至于到时会出现多少颗流星,就很不确定了——可能有一场流星暴雨,也可能什么都没有。

根据多个预报,地球最有可能穿越尘埃带的时刻是北京时间下午15点前后。对我们中国地区来说,这是极为不利的,因为白天通常是看不到流星的。不过,考虑到这是一个全新的流星雨,任何惊喜都有可能出现。流星的爆发可能会比预报峰值提前几个小时,也可能会延后几个小时。叶泉志建议国内的观测者,"可以考虑在5月24日入夜后监测"。

至于他本人,恰好身处最适合观测此次流星雨的北美地区,自然不会放弃任何机会。考虑到到时候天气有可能不好,他甚至计划租车开到较远的地方去观测。而他所在的研究团队,也将对这场流星雨进行大规模监测。

被问到"你希望自己的预测是准还是不准"时,叶志泉毫不犹豫地选择了后者。"预报不准也没什么,毕竟大家都知道这个东西很难准确预报。如果预报准的话,那我的布置就都白做了。当然现在来看,预报准确的概率要大一些。"说到这里,他的语气里似乎还透出一股怨念。

最终的答案,只有等到5月24日那一天,才能揭晓了!

5月鹿豹座流星雨观测贴士

  • 我国国内最佳的观测时间是5月24日天黑之后;
  • 最好远离城市光污染,找一处视野开阔的地方;
  • 最好可以仰躺下观测,不建议长时间仰头;
  • 观测流星雨不需要任何装备,近视的人可以配一副度数稍高的眼镜;
  • 辐射点在北极星附近的鹿豹座中,所有群内流星看起来都是从这一点射出的;
  • 你不需要知道鹿豹座在哪里,流星可能出现在天空中的任何方位;
  • 能够看到流星大爆发当然最好,没有看到任何流星也无需气馁,同样是极有价值的观测数据;
  • 资深爱好者建议用录音设备记录流星出现的时间、亮度及方位,同时记录夜空的极限星等,以便整理出有效观测数据,上报国际流星组织。
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6 Responses to “5月24日,迎接一场新流星雨的诞生!”

  1. 维尚站长博客说道:

    维尚站长博客:www.55iis.com

    这样的场面看着震惊、却暗藏祸心呀

  2. 欧洲航天女说道:

    有个英文笔误,应该是 May Camelopardalis

  3. 边个说道:

    24号广州依然下雨

  4. 宅居雷说道:

    下雨……而且是正好今天明天两天……

  5. 张三说道:

    我想知道为什么彗星喷出的尘埃,会静止在那一处,等待太阳系奔跑追赶上它们?为什么连宇宙都在膨胀,但那些尘埃云会定在那一处?

    • 文星慧说道:

      因为尘埃在太阳系里面,相对太阳系来说是静止的,就像你坐车时虽然车在动但你相对车是静止的一样