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【最新数据暗示,距离ISON彗星过近日点不足3天,它的彗核却已经停止活动,甚至有可能已经不复存在。图为2006年编号73P的另一颗彗星瓦解的场景。图片来源:NASA】

(文/Alan MacRobert)2013年11月26日凌晨新鲜出炉的一份报告暗示,ISON彗星的彗核似乎已经停止活动,甚至有可能已经不复存在。距离近日点已经不足3天,曾被认为有机会成为“世纪大彗星”的ISON彗星,有可能已经土崩瓦解。

自发现以来,编号C/2012 S1的ISON彗星,经过了14个月的漫漫旅程,如今已经接近此行的高潮。目前,它的位置已经处在水星轨道以内,正义无反顾地扑向太阳。
通过近日点之后, ISON会以什么样的面目现身在12月初黎明前的东方呢?是肉眼可见的世纪彗星,还是需要对照精确星图才能在双筒镜里找到小小目标,抑或是什么都不会出现呢?

今天凌晨新鲜出炉的一份报告暗示,有可能是最后一种情况。美国加州理工学院的Michal Drahus在雅虎的彗星邮件组中指出:

过去6天来,我和Israel Hermelo一直在用西班牙的IRAM毫米波望远镜仔细监测ISON彗星。我们观测到分子发射线出现了持续迅速的衰减,从11月21日到11月26日是,至少衰减了20倍(甚至更多)。这或许表明,彗核目前的活动已经近乎停滞,也有可能……彗核已经不复存在了。

……我们观测的是1小时内彗星产生的氰化氢(HCN)分子。换句话说,我们的数据显示的是彗核上“现在”正在发生的事情,而不是几小时或者几天前的情况(在可见光波段看到的彗星,就是几天前的活动喷出的物质)。

对此,科学作家Nick Howes评论说:

我觉得,编号C/2012 S1的ISON彗星怕是没什么希望了。氰化氢母分子的“寿命”非常短,因此它们可以很好地指示彗核当前的活动水平。就算彗核已经不复存在,未来一两天,甚至更长一点的时间内,我们仍然能够在STEREO的图像上看到这颗彗星。

由于正在靠近太阳,这颗彗星的亮度甚至有可能继续增亮,在这种情况下,一团“尘埃云”甚至可能会反射更多的阳光。但是,在彗星快速靠近太阳的过程中,分子发射线出现大幅度衰减,这暗示彗核已经不再活动了。

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【11月22日,日本著名天文插画师加贺谷穰在山梨县拍摄的ISON彗星与富士山。如果ISON彗星真的已经瓦解的话,这张照片很可能成为这颗所谓“世纪大彗星”的绝唱。图片来源:spaceweather.com】

我们认为,现在就悲观还太早,但还有其他不好的迹象表露了出来。几天前,当ISON彗星逐渐消失在黎明前的晨光中时,它并没有明显增亮。11月19日前后,它释放出了大量尘埃,或许正是彗核瓦解的迹象。随后,尽管感受到的热量越来越多,尘埃的产生率却降低了。到22号,有多份报告指出,彗核的亮度中心明显落后于预报位置,偏差达到大约5角秒,就好像彗星的大部分光亮现在是从拖在后面的碎石堆里发出的一样。

来自太空的观测

尽管对于大多数地球上的观测者而言,ISON彗星已经躲进了太阳的光芒之中,但与此同时,它也闯入了好几个空间太阳探测器的观测视场。这些空间太阳探测器中,有几个正从不同于地球的其他角度观察太阳。

【STEREO A拍摄到的ISON彗星。图中左上的亮点是水星,右侧的亮点是地球,游在前头的是2P恩克彗星,从画面左下进入视场,即是ISON彗星。太阳风从右侧吹入视场,使得两颗彗星的尾巴随之摆动。图片来源:NASA】

几天前,ISON进入了NASA的STEREO A探测器的视场。这是一模一样的两个太阳探测器之一,现在已经绕到了太阳的背后。从上面那张4天内(11月19日到23日)拍摄的GIF图片中,你可以看到恩克(Encke)彗星和ISON彗星正在太阳风中劈风斩浪。

NASA计划在近日点前后,对ISON彗星(或者它残存下来的东西)展开多项研究。以下就是NASA的一系列空间太阳探测器上的设备能够观察ISON的时间表:

  • 11月21-28日:STEREO A,日球层成像仪。
  • 11月26-29日:STEREO B,摄冕仪。STEREO B将是唯一一个能够看到ISON从太阳圆面前方经过的探测器。
  • 11月27-30日:SOHO,摄冕仪。
  • 11月28-29日:STEREO A,摄冕仪。
  • 11月28日:太阳动力学天文台(SDO);近日点前后约3小时。
  • 11月28日:日本的日出太阳卫星(Hinode),X射线望远镜;近日点前后约55分钟。

这些探测器上的数据传回地球可能要花上几小时甚至几天时间,所以必须要有耐心。

最后的谜底,或许会在ISON通过近日点时彻底揭晓。NASA打算在Google+上直播ISON彗星过近日点,时间是北京时间11月29日凌晨2:30到4:00,也就是ISON过近日点前后的90分钟。NASA在海报上打出了“Fire vs. ISON: Watch the Epic Battle Live”的大字标题——中文大概可以翻译成“冰与火:世纪之战直播”。到时候,果壳网也会在站内进行图文直播。

所以,我们还是继续拭目以待吧!

关于

编译自:Sky and Telescope,Comet ISON Becomes a Nail-Biter

扩展阅读

ISON彗星来袭,你应该知道的12个有趣事实

ISON彗星会成为“世纪大彗星”吗?

【观测指导】ISON彗星要怎么看?

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6 Responses to “ISON彗星会成为“世纪大彗星”吗?续:ISON彗星已死?”

  1. Woody说道:

    话说STEREO A的图像里,左上角的不是火星么?右边是太阳的话,水星怎么会在地球外侧

    • 跳跳蟒说道:

      亲,这是从太阳观测卫星的角度得到的的图像,不是从上帝角度观察太阳系得到的图像

  2. PeterBethlyFord说道:

    精子即视感……

  3. 卡卡西说道:

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  4. 麒麟半仙说道:

    那个动图的彗星看起来像游动的精子。。。

  5. 海市蜃楼说道:

    再过几天的标题是:

    精子被拒无奈解体
    太阳授精美梦成空