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数字时代未知是否仍然还是未知?未来的一切是否可以依靠科学这颗水晶球来意义预测?

crystal-ball

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这次我们把两篇文章放一起,因为它们都在说2008年的同一件大事:美国总统变黑了。

美国特别了不起的一点,是从一个黑奴社会演化到今天的多民族的多元民主社会。这一段坎坷而挣扎的历史,让美国人为之骄傲,也是世人——包括我们中国人——平心静气之下应该认真学习的。

所以,美国总统变黑,或者变性,都是早晚的事,但事又凑巧,2008年至少会发生其中的一件。共和党人小布什八年下来,无论是内政还是外交还是经济,到处都是难收拾的烂摊子,变革的大势态乃民心所趋,民主党占优毫不意外。而民主党内的选战,到了后期,就是黑小伙奥巴马PK老女生希拉里。

如果对美国总统的选举制度有一些了解,读这两篇会容易些。简单说来:

- 总统选举每四年一次

- 年底是大选,每党一人

- 每党的候选人在年中的党内大会确定。

- 党内大会由每个州派代表参加,每州推举的候选人由州内预选决定。

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《奥巴马制胜宝典》

How Obama Really Did It, by David Talbot, from Technology Review

obama

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奥巴马的致胜宝典怎么会出现在这本书里呢?难道有个超级计算机抓着他的手,每天给他算卦?

当然不是。

在早已被网络浸得湿透了的美国,一个没有网战策略的竞选班子就像大海面前的旱鸭子,而且连个救生圈都没有,还未湿脚就已经被淹死了。所以,每个侯选人起码都装备了个人网站,以便散发竞选资料和接受政治捐款。老共和党人麦凯恩是个恐龙族,连Email都不用,他的女儿被他的班子叫出来写博客,记录随老爸到各州辛苦拜票的所见所闻。之所以有这一怪招,是为了吸引年轻选民。

但奥巴马的年轻团队却把网络作为重中之重,其手段之多犹如打造一支华丽的护航舰队。

策略之一,是广泛利用已有的平台。这其中包括让奥巴马入住最火的社交网络,比如说FacebookMySpace。在虚拟社交网站Secondlife还有个竞选大本营,不但开会议事,还在奥巴马获胜之后举行了个大型的庆祝会,大喷虚拟香槟。Youtube这个平台当然不会放过,在那里奥氏演说被反复上载,点击率很火爆,视频中还包括歌星的原创“Yes We Can”,这个歌居然还拿了个艾米奖。除了这些,奥巴马的实时动态和想法,还会用微博Twitter或短信直接推到每个选民的眼球底下。

meeting

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如果是一般的商品,即使再砸钱,在网上炒作的手段也就到处为止了。但选战不一样,选战中最关键的两个,一个是圈钱,一个是圈人。银子的作用很大,除了拜票和各种开销,各个媒体的广告也是非常烧钱的。比钱更重要的是人,尤其要把人喊出来投票。一个候选人即使人气超旺,要是到时候他的粉丝都犯懒不出来投票等于零。在这方面00年的格尔就吃了亏。

要办这些事,其他的平台就不方便了。

所以,策略之二,是仔细打造自己的平台和工具。在奥巴马的技术团队中,包括Facebook的创始人之一,24岁的Chris Hughes。这个叫做MyBO(www.my.barackobama.com )的网上总部虽然貌似简单,却功能强大,把社交网络的特点发挥得淋漓精致。为了让大家用好它,甚至有专门的Youtube视频。

无论是圈钱还是圈人,MyBO都发挥了很大的作用。

先说银子。奥巴马最后圈到六点五个亿美元,他的银库是如此充分,以至于在大选的最后阶段,他发射的银弹是共和党人麦凯恩的四倍。他的党内对手希拉里的手段很传统,从富人和企业拿大支票,却在退出的时候还负债两千多万。奥巴马的募捐大部分都从网上来,虽然大都小于两百,却历史性地演绎了草根族大胜豪门的募捐战役。MyBO的工具让每个志愿者来设定要去募捐的数量并为之努力,同时给他们指南针——比如说附近有哪些邻居可以去敲门。

而圈人的战术也差不多,打电话,组织邻居Party……完完全全是上紧了发条的老鼠会总动员。

如果把奥巴马获胜的所有原因归功于有效地利用了新一代的技术,那当然有夸大的嫌疑。不过,技术在历史的拐点上发挥的作用确实经常是关键性的,尤其当掌握在精力无限旺盛的年轻人手里。

奥巴马在大选胜利之后不但没有放弃那些平台,而是进一步地把他们发展成他的大喇叭。不管是Facebook,MySpace还是Twitter,他都是大明星,拥有过百万的粉丝(Facebook最多,达七百万)。

应该说,08年美国总统不但变黑,而且还最能冲浪。当然,历代帝王皆冲浪,不是吗?如果不信,请看下图。:)

mao

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(网上读不到全文,不过这篇文章可以做参考)

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《职业水晶球》

The Spreadsheet Psychic, by Adam Sternbergh, from New York Magazine

当事后诸葛亮总是容易的,要在扑朔迷离的激烈选战中看清楚走向,就难了。这是后面这篇文章的主题。

长达一年的总统选举和选美一样,除了在聚光灯下忙乱的候选人和台下尖叫的粉丝,还有一拨人很显眼,就是点评官。点评官中还要细分,其中手握水晶球、专门做预测的叫Pollster。

在2008年有一匹黑马闯了水晶球的场子,闹出不小的响动。

obama

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黑马的灵驹一现是在春季的预选季节。虽然民主党内一直领先的希拉里受到奥巴马的强劲挑战,但水晶球们觉得情况没那么糟糕。比如说,他们普遍认为希拉里在印第安纳州稳操胜卷,在北卡州虽然会落败,但差距不大。

有个以墨西哥小辣椒Poblano为网名的家伙却不以为然,他认为希拉里在印第安纳州最多以两点险胜,而在北卡会重挫。最后的结果让水晶球们大跌眼镜:希拉里在印第安纳州只以一点艰难取胜,而在北卡却被奥巴马以十五分的差距远远甩在后边。

map

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单枪匹马的墨西哥辣椒从此声名鹊起,点击率从区区八百飙升到六十万。因为大家发觉,其实他的预测一直很准,不光准,而且还有数学模型,还有计算机模拟,很高科技。

是哪路神仙?

等到小辣椒揭开他的真名,就有人大叫,“啊,原来是Nate Silver!”Silver是谁?其实他是个三十岁毛头小伙子,也确实是个职业水晶球,只不过他的舞台是棒球场。

silver

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Silver从来就不安分,打小他就热爱棒球,在中学又迷上辩论,是州里的冠军。从芝加哥大学经济系(那里可是出过好几个诺奖的!)毕业后,在咨询公司里做过,不爽就走了。他玩过扑克,曾经年收入六位数,最后洗手不干了(“你把傻瓜们一个个干掉,直到有一天你发觉自己也是个被收拾掉的傻瓜”)。然后他决定要吃遍全城的墨西哥餐馆,写个权威的点评网站。为此,每个星期他微服私访两家餐馆——其实那时候谁都不认识他,点同样的菜,PK一下,赢了的就进入下一轮……就像一场寂寞而缓慢的球赛。

他最后在一个叫棒球简介(Baseball Prospectus)的地方落了脚。棒球是美国三大球之一,和总统选战一样,也需要水晶球。他发明了一套系统,准确率让人侧目。他曾出人意料地预测一支长败将军要在08年大胜,那支队伍投桃报李,最后一路打到冠军。

对Silver来说,玩转竞选水晶球和玩转棒球水晶球没太多区别。第一,是热情——Silver本人是个奥巴马的忠实粉丝。第二,是敏感,要对数据有直觉。第三,冷静,永远用统计数据说话。

比如说,Silver之所以看好长败将军,是因为他敏锐地观察到,08年的这支球队调整掉了一些一直影响发挥的陈年陋习。对民主党的预选,他依靠的是个公开的秘密:就像郭德纲族迷大蒜,周立波族喝咖啡一样,大家认为希拉里的选民喝啤酒(蓝领、老头子、拉丁美血统),而奥巴马的选民喝葡萄酒(白领),再加上非洲血统。但这个数据怎么用呢?

Silver想,啤酒族和葡萄酒族怎么投票,和他们在哪个州没什么关系。既然预选是各个州分开做的,有个先后次序,那么只要看已经结束的州预选中那些啤酒/葡萄酒族怎么投的,就可以搞定眼前的这个州了,就这么简单。当其他水晶球们辛辛苦苦地挨个打电话做抽样调查的时候,Silver连一个电话都没打,却赢得轻轻松松。

预测大选就要难得多了,因为大选只有一次。不过,水晶球们每天都会公布他们的预测结果和统计数字,这一组曲线,一直要到11月4号才结束。Silver的方法就是把这些数据综合起来。但是,水晶球们的水平不一样,所以他必须相应地调整权重。这个讲起来简单,实际操作起来不但要考虑更多的因素,还要跑上很多计算机模拟实验。

显然,Silver的这个方法的准确度依赖于其他水晶球的结果。为了这个,Silver还和人干了一架。

起因是这样的,Silver发觉有一个水晶球的结果很水,而且经常错得一塌糊涂。为此,他在博客上向那个老水晶球公开发难,一来一回,两人打起了口水仗。08年七月,Silver下了战书,信的开头很客气,说咱们水晶球这活本来就不好干,不过好像,似乎,你的错误比我多那么一点——“多那么一点”这几个字每个都是一个链接,一箭箭指向老水晶球那些离谱的预测。然后他说,不如这样,从现在开始,我们比一比,一个州一千美元。

老水晶球嘴上不服,到最后却做了缩头乌龟,很没面子。

最后大选的预测,Silver只叫错一个州,和他水平相当的还有普林斯顿大学的Sam Wang

Silver的黑马身份和出色的结果让他大出风头,赢得很多同行的尊敬和一大堆粉丝,甚至被陷在金融危机中华尔街频频叫去讲课。

最近,据说Silver在写书。等他写完了,我一定要去买一本,这世界变化快,水晶球比钱包更重要。

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当我们透过科学这颗水晶球,试图洞穿一切的时候,水晶球的背后站着的巫师便是竹人,这篇好看的文章便是他的魔法。

此文是竹人为科学松鼠会写的精彩导读,介绍的是《美国技术写作精选2009》。

在此之前,竹人已经介绍了《美国科学写作精选2009》中的所有文章。这里

竹人的文章轻松调侃,读来舒畅。作为微软亚洲研究院的副院长,这一次写技术,正对了他的胃口,也希望对了你的胃口。我们会以每次两篇的速度来介绍这些“最佳”的文章。

松鼠会不仅仅致力于为你奉上好看的文章,也希望与你一同学习高手的写法,这就是竹人为你介绍这本书的原因。每篇文章都有原文链接,希望你点击那些链接,也点击竹人的一番好意。

那么,让我们来读书吧。

(文字编辑 小姬)

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12 Responses to “[美国技术写作精选导读五]计算未知的水晶球”

  1. nadine说道:

    haha, 首次第一时间看到新文章.

  2. merry_gt说道:

    猛击~~~慢慢看~~~

  3. merry_gt说道:

    猛击~~~慢慢看~~~我想到了统计软件~~~CB

  4. BT说道:

    技术写作五在哪?求链接

  5. biohu说道:

    好长~~

  6. tttt说道:

    看完找了半天“转帖”按钮= =

  7. 断奶西瓜说道:

    路过,看热闹!学习学习学习学习学习学习学习学习学习学习学习学习学习学习学习学习学习学习学习学习学习学习学习学习学习学习学习学习学习学习学习学习

  8. Sunny Zhao说道:

    那么,让我们来读书吧。

  9. 四时幽草香说道:

    水晶球的判定,应当视为有条理的理性逻辑推理,加上合理的模型(即分辨的视角),多种因素的不同影响力判断。其实就是我们平时在评估事务的基本要点而已。只不过这种判定不是简单是与非,而有了量化,更加精确。
    当然至于章鱼哥用的什么系统和模型我不得而知了……

  10. Brid说道:

    楚轩大校!

  11. 阿良虫虫说道:

    读书有益健康